mercoledì 22 giugno 2016

Scoperto nuovo compagno della Terra, si chima 2016 HO3 ed è un “quasi-satellite”

La Terra ha un nuovo compagno, anzi un “quasi-satellite”: è un piccolo asteroide che per secoli accompagnerà il nostro pianeta. Il nuovo compagno del pianeta si chiama 2016 HO3 e, nonostante orbiti intorno alla Terra, è troppo lontano per essere considerato un vero e proprio satellite. 

La scoperta è stata fatta da Pan-Starr, uno dei migliori cacciatori di asteroidi e comete con telescopi installati alle Hawaii. «Sembra un satellite ma non lo è», ha spiegato Ettore Perozzi, responsabile delle operazioni presso il Centro coordinamento sui Neo (gli asteroidi vicini alla Terra) dell’Agenzia Spaziale Europea (Esa).  

Visto per la prima volta ad aprile, 2016 HO3 è un piccolo oggetto grande tra i 40 e i 100 metri che orbita attorno alla Terra completando un giro in circa un anno ma è troppo lontano per essere considerato un vero satellite del nostro pianeta.  

«Nonostante giri attorno alla Terra - ha spiegato Perozzi - non è la forza gravitazionale del pianeta a legarlo a noi ma una particolare e interessante geometria. In altre parole, che la Terra ci sia o non ci sia non è poi così determinante». 

Per capirlo meglio bastano un po’ di numeri: la Luna, che è legata a noi dalla forza di gravità, si trova a 380mila chilometri mentre 2016 HO3 si trova a 15 milioni di chilometri, ben 10 volte oltre il punto dove la forza gravitazionale di Terra e Sole sono in equilibrio. «A differenza della Luna, 2016 HO3 è molto più attratto dal Sole che dalla Terra», ha aggiunto Perozzi. Il nostro quasi-satellite orbita attorno alla Terra da almeno un secolo e continuerà a farlo per altrettanto tempo prima di “sfuggire”.  

«La scoperta di certo non ci stupisce - ha aggiunto Perozzi - e dimostra da un lato quanto lo spazio vuoto sia in realtà molto più pieno di quanto si pensi, dall’altro di quanto sia fondamentale potenziare le reti di scoperta e monitoraggio degli asteroidi potenzialmente pericolo per la Terra», entrambi obiettivi di Asteroid Day in programma il 30 giugno, una giornata internazionale per sensibilizzare il grande pubblico a questi affascinanti temi.

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